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L’emicrania modifica il cervello a livello microscopico

Il lavoro di ricercatori americani ha rivelato cambiamenti microscopici nel cervello in pazienti con emicrania.

Utilizzando la risonanza magnetica, i ricercatori hanno identificato un cambiamento anatomico distinto che si verifica nel cervello di chi soffre di emicrania. Questa è la prima volta che uno studio illustra questo impatto con questo livello di precisione. Questo lavoro può portare a nuove vie terapeutiche per curarli.

Le emicranie sono mal di testa ricorrenti, spesso piuttosto violenti, che di solito colpiscono solo un lato della testa. Sono spesso accompagnati da tutta una serie di altri sintomi invalidanti. Possiamo citare in particolare quelli famosi avrà associata a certe emicranie, e che ha portato all’introduzione del termine “emicrania oftalmica”.

Mal di testa ancora frainteso

Pur non essendo una delle principali preoccupazioni per la salute pubblica, le emicranie sono ancora invalidanti, e talvolta quasi invalidanti, per coloro che ne soffrono. E questo rappresenta un numero significativo di pazienti. Secondo questo studia, il 12% della popolazione mondiale soffre di emicrania episodica. L’1-2% soffrirebbe di emicrania cronica.

Il problema è che le loro origini esatte sono ancora piuttosto misteriose. Al momento, nessuno può dire con certezza quali meccanismi fisiologici causino questi mal di testa. Quindi non esiste una soluzione terapeutica soddisfacente che affronti alla radice il problema. Nella maggior parte dei casi, le persone colpite devono accontentarsi di trattare i sintomi, spesso con antidolorifici.

Ma le cose potrebbero iniziare a cambiare grazie al lavoro dei ricercatori dell’Università della California del Sud (USC). Hanno usato una tecnica di risonanza magnetica (MRI) abbastanza recente per osservare il cervello dei pazienti con emicrania, con risultati molto interessanti.

La tecnica in questione è menzionata risonanza magnetica 7T (per 7 Tesla, l’unità che rappresenta l’intensità di un campo magnetico). Fornisce immagini con risoluzione spaziale e contrasto estremamente elevati. Ciò consente ai ricercatori (e anche ai medici oggi) di eseguire esami estremamente approfonditi. Lo strumento perfetto per rilevare sottili cambiamenti nel corpo umano.

Piccoli “buchi” nel cervello

I ricercatori lo hanno usato per esplorare il ciboulot di 25 persone. 20 di loro erano soggetti a emicrania episodica o cronica. Gli altri 5 erano soggetti sani che fungevano da controlli.

Nei 20 pazienti con emicrania, hanno scoperto una strana stranezza in strutture chiamate spazi di Virchow-Robin, o spazi perivascolari. Questi sono piccoli spazi pieni di liquido che circondano i vasi sanguigni. Gli specialisti ritengono che svolgano un ruolo importante nel mantenimento del cervello.

I piccoli punti neri corrispondono agli spazi perivascolari allargati o EPE. © Xu et al.

A volte questi spazi sono dilatati; se presenti, appaiono sulle scansioni MRI come piccoli buchi neri. Questo è un fenomeno normale osservato anche in un cervello sano. Ma diversi studi suggeriscono che un gran numero di dilatazioni può essere un segnale di avvertimento di una malattia neurodegenerativa.

Tuttavia, il team dell’USC ha scoperto che il numero di dilatazioni era significativamente più alto nel cervello dei pazienti con emicrania. Questi spazi erano concentrati principalmente nel centro semiovale. È uno strato di sostanza bianca (molto volgare, la materia formata dalle “code” dei neuroni) abbondantemente localizzata al centro del cervello.

Secondo gli autori, questa è la prima volta che questo tipo di cambiamento è stato identificato in questa parte del cervello. Questo studio apre quindi una nuova strada di ricerca che potrebbe aiutare a comprendere i meccanismi dell’emicrania.

I punti bianchi corrispondono a piccole lesioni associate a spazi perivascolari allargati. © Xu et al.

Questi spazi perivascolari fanno parte del sistema di drenaggio del cervello dice Wilson Xu, un medico della USC. ” Studiare come contribuiscono all’emicrania può aiutarci a capire come si presentano “, propone.

Una sottile ma promettente linea di ricerca

I ricercatori offrono anche una prima risposta in quella direzione. Hanno anche dimostrato che esiste un’associazione tra spazi perivascolari allargati (EPE) e piccole lesioni osservate nella sostanza bianca. ” Queste lesioni sono significativamente correlate alla presenza di EPE dice Xu. “ Ciò suggerisce che questi cambiamenti possono portare allo sviluppo di nuove lesioni. “.

Ma gli autori sottolineano anche che dobbiamo stare attenti a quest’ultima ipotesi. In pratica, siamo di fronte a uno problema dell’uovo e della gallina. Queste lesioni sono la causa dell’EPE, che quindi scatenerebbe l’emicrania? O è qualche altro cambiamento fisiologico associato a questi mal di testa che sta causando i cambiamenti osservati nel cervello? È molto difficile stabilire l’esatta relazione causale.

I ricercatori dell’USC sperano quindi che le loro scoperte aprano la strada a ulteriori lavori su scala più ampia. ” I risultati del nostro studio potrebbero ispirare ulteriori studi su larga scala per indagare in che modo questi microscopici cambiamenti cerebrali contribuiscono a diversi tipi di emicrania. dice Xu. ” In definitiva, questo potrebbe aiutarci a sviluppare nuovi modi per diagnosticare e curare l’emicrania. “, conclude.

Il testo dello studio sarà disponibile qui il 1 dicembre, al termine dell’incontro annuale della Radiological Society of North America.

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